The Lost City Trek – Part 10

We are at the end of the adventure, a few more kilometres and some hidden gems before returning to Santa Marta

I am on my way back from the Lost City to El Mamey, going slowly and always on my own. I take a lot of photos for future reference and for the joy of family and friends back home. I wish they were here, although now I know that none of them would never make it there.

Today it is hot and sticky and most of the route is exposed to the hot embrace of the Colombian sun. This is the main challenge of the day, along with a couple of very steep hills to climb and descend. I found a walking stick that some other hiker was left behind and supporting myself with it things are going much better. I’m really enjoying being all alone, away from people who make noise and smoke all the time. Now it is easier to absorb the sights and sounds of the nature around me. At some point, I reunited with my fellow travellers for a dip in the river Buritaca, that I do all dressed and with my shoes on, tossing myself from a rock. I wash my clothes and me in one splashing go.

Soon we arrive to our beloved cabanas and hammocks. We treat ourselves with an impromptu soup out and an afternoon siesta, then following a tip from Castro, we follow a 20 minute path to get to some majestic falls. These must be reached by slipping down a steep slope, clinging to a rope not to fall against the rocks that populate the bottom.

The waterfall flies through the air by a jump of 20 feet with a loud bang and a splash fierce, ending finally at peace in a beautiful swimming pool of cold, deep water, all surrounded by rocks that were placed there for the enjoyment of divers. A Colombian boy dives off a cliff 15 meters high and then challenge the gringos to do the same. Nobody is crazy enough to take up the challenge, but we do favor a little grebe from one of the plates to 4 meters in height, an ideal springboard for our actions more bourgeois.

When we return to camp we run a half-holiday. Medellin Añejo rum bottles and cans of beer Aguila seem like a dream from the large stock of the owner of the cabanas, beautifully bathed in their box of ice. People are divided into groups. Some are beginning to engage in loud and boisterous games of cards, while others challenge each other in endless games of chess and cumbersome in view of romantic candles. Castro driving carries a lot of sweets to all his boys travelers, a well-deserved reward for completing the trek, passing narcos, snakes and wild American.

The next morning we make it to get to El Mamey, and after having eaten a hot meal and be drained a pair of Aguilas, just let us be done with a lot of semiubriaca tejo, the Colombian version of the game of bowls that looks like a race shot put with a side of explosions of gunpowder. My performance is among the most wretched of the century with a throw almost super wrong can kill a dog step, 5 meters away from the target explosives Tagus, between the laughs out loud so that the trekkers of the villagers.

Finally it’s time for the last part of our incredible journey. Like a demented film series B, our final challenge is to try to bring into a small Isuzu Jeep as follows: 9 trekkers, Castro, the driver, his wife and daughter, plus backpacks, boxes of supplies and two chickens ! After several failed attempts at comedy, we begin our 12-mile ordeal to the main asphalt road to Santa Marta with the following line: driver / owner, wife and daughter safely accommodated in the front, 7 hikers perfectly adapted to the mosaic rear of the vehicle in the company of chickens and some ‘supplies, Castro out, hanging on the big spare tire on the tailgate of the Isuzu, two courageous British carrier on the roof of the jeep, sitting amid a sea of bags and boxes.

In this training pyramid-shaped face the treacherous dirt road down from the mountains to the sea, enjoying a box-like comfort and safety levels of sardine style Paris-Dakar rally, while the driver goes to zig-zag between holes as deep canyons, protruding rocks in the middle of the trail dirt roads end and tight spaces on the roadside. The valley and its jungle below now no longer seem so inviting and picturesque, and the engine struggles to keep up and the bottom dell’Isuzu rasp out repeatedly against the rocks.

Finally the jeep gives up and refuses to go further. The transmission is gone. We retreat in the shadow of a house nearby, some asleep, others play soccer with a ball of rags, I look at Castro and the driver all blacks become fat and sweat in an attempt to repair the damage. Another Colombian arrives with his bike and joins the team of mechanics after he ran home to get the toolbox. The jeep is gutted, repaired and turned over, then we are ready to resume the journey back to civilization and return to our separate paths, but not before there drained a freshly squeezed fruit juice, a generous tribute to the sweaty trekkers from Ms who lives on the road to the Lost City.

Simone Chierchini Copyright ©2010-2011

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Il Cammino della Città Perduta – Parte 5

“Un serpente! Un serpente! Mi ha morso un serpente!”

Un serpente velenoso morde uno dei trekkers e improvvisamente l’approccio alla Città Perduta nella giungla colombiana si trasforma in una gara mortale contro il tempo

di SIMONE CHIERCHINI

Camminiamo più in profondità in mezzo alle montagne, ogni momento più lontani dal mondo come siamo abituati a considerarlo nel nostro pensiero, ogni momento più coscienti di come realmente esso sia. Due ore di buon passo ci portano di nuovo al Rio Buritaca, che ci ha accompagnato per la maggior parte della nostra escursione con il suo felice fluire diverse centinaia di metri più in basso, invisibile agli occhi tra la fitta massa di alberi.
I portatori rapidamente preparano un picnic sulle rive del fiume e l’odore del cibo attrarre al banchetto alcuni maiali selvatici dalla giungla. La maggior parte dei viaggiatori opta per un bagno nelle fredde acque cristalline prima di mangiare, per lavare via sudore, polvere e DEET. Ci si può tuffare con gran gusto dalle grandi rocce in mezzo al rio, così posso indulgere in una delle mie più vecchi passioni, giù testa in avanti in una profonda pozza di lucido vetro liquido.
Sono appena uscito dall’acqua quando sento qualcuno gridare e improvvisamente la mia temperatura corporea si abbassa di dieci gradi: “Un serpente! Un serpente! Mi ha morso un serpente!”
Una catena di brividi scende lungo la mia schiena mentre corro verso Jin, la ragazza cinese, che è seduta su una roccia sulla riva del fiume e tiene il proprio piede sollevato, mentre piange e urla. Joe è il più veloce a raggiungerla, mentre il serpente rapidamente si nasconde nella vegetazione. Arrivo subito dopo e vedo il danno subito, due fori rossi, dove il serpente ha morso.
E’ fatto, il peggio è successo, di colpo, un secondo stiamo ridendo a squarciagola e divertendoci come non mai, un secondo dopo la disperazione si diffonde come un virus, un veleno. Nessuno sa cosa fare. Castro la guida viene da me per chiedere medicine, ma io non ne ho, l’antidoto contro il veleno non può essere trasportato in zaino, dato che va conservato a bassa temperatura in frigorifero, così ora cominciamo a sentirci senza speranza.
Jin piange e si lamenta. La ragazza è in stato di shock e prova dolore, strilla “Fa male! Mi fa male!” e a tutti si gela il sangue nelle vene. Castro riesce a ritrovare se stesso e lega un ramoscello al polpaccio di Jin, il più stretto possibile, per fermare il veleno che ha già iniziato a fluire verso il cuore. Per lo stesso motivo la sua gamba viene ora spostata in una posizione più bassa rispetto al resto del corpo.

Il piede e il morso del serpente

Tutti cercano di capire che tipo di rettile ha morso Jin. Questo è un importante elemento, un’informazione essenziale al fine di valutare la gravità del suo avvelenamento. Lei dice che il serpente era lungo mezzo metro, un paio di centimetri di spessore, e che era di colore marrone, con macchie arancioni. Non era un serpente corallo, almeno questo.
Il tempo passa. Jin trema e suda. Urla “Io non voglio morire! Voglio vedere Ciudad Perdida!”, ma non abbiamo nulla che possa aiutarla qui sul posto, subito, nessun antidoto, i cellulari non funzionano… l’unica cosa da fare è di portarla alla Città Perduta, dove l’esercito colombiano ha un piccolo stazionamento. Loro potranno chiedere aiuto via radio, far venire un elicottero per trasportare urgentemente l‘antidoto al veleno fino alle rovine nella giungla.
Nel frattempo un altro piccolo gruppo di trekkers arriva al Buritaca e le loro guide vengono immediatamente reclutate come corridori; il loro compito sarà quello di raggiungere la strada principale nel più breve tempo possibile, di avvertire le autorità degli eventi. I portatori si offrono di correre fino a El Mamey, all’inizio del sentiero, percorso che noi abbiamo fatto in due giorni, aspettare l’antidoto portato in tutta fretta dall’ospedale di Santa Marta, e rifare la strada già percorsa in direzione di  Ciudad Perdida. Il tutto in meno di una giornata, una prodezza quasi sovrumana.
Una cosa è certa: ora, per tutti, inizia una corsa mortale contro il tempo. Da questo punto sul Rio Buritaca alla Città Perduta ci sono normalmente due ore di percorso davvero duro. Sull’onda del momento i portatori colombiani diventano sprinters dei 100 metri, e corrono incessantemente attraverso cespugli e alberi, in salita, in discesa, saltando di pietra in roccia senza pensarci due volte, guadando in un baleno il Buritaca altre 5 volte. Castro e gli altri due portatori hanno il compito più difficile di tutti, in quanto devono portare la ragazza sulla loro schiena, dandosi il cambio ogni 10-15 minuti, e devono farlo andando veloci come se avessero il diavolo alle calcagna. Jin è una ragazza di medie dimensioni, non è affatto petite o leggera. I portatori riescono a realizzare qualcosa che sembra quasi impossibile, ossia il trasportare una persona del loro stesso peso, su terreni accidentati, correndo più veloci di concorrenti olimpici.
Il resto di noi, poveri esseri umani normali, sentendoci come degli Avatar durante il loro primo giorno a Pandora, cerca di fare quello che può, che risulta essere incredibile. Copriamo quello che nel programma originale avrebbe dovuto essere un percorso di 2 ore in meno della metà del tempo. Un continua scarica di adrenalina pervade le membra di tutti, ognuno e’ posseduto da paura, shock, anche da eccitazione e desiderio di avventura estrema. Siamo a circa metà strada, quando in questo dramma appaiono nuovi personaggi. Sono i soldati dell’esercito colombiano, con il loro lucido Kalashnikov in una mano e una barella nell’altra. Il primo portatore e’ già arrivato a Ciudad Perdida, poi i soldati ci hanno raggiunto, mentre noi a mala pena abbiamo coperto metà del cammino rimanente.

Una massacrante odissea in salita

Jin viene messa giù, allungata, legata e sollevata dai soldati sopra alla loro testa, e in questo modo la corsa verso l’alto può riprendere a un ritmo ancora più veloce. Il bestiale sforzo compiuto fino a questo punto però non è nulla in confronto alla salita dei 1300 sgangherati gradini di pietra che portano alla Città Perduta. Li facciamo tre alla volta, rischiando di perdere l’equilibrio e precipitare 100 metri verso il basso, ma la sfortuna si e’ già data da fare una volta oggi, quindi si prosegue in salita verso la cima senza incidenti seri. Senza incidenti seri, si, ma in uno stato quasi disumano: qualcuno si e’ dovuto caricare due zaini, altri portano scatole di provviste più grandi di loro, io seguo il più vicino possibile  Castro e gli altri che portano Jin, dato che voglio documentare tutto con la mia macchina fotografica.
Con questi 1300 scalini di pietra grezza copriamo un dislivello di 500 metri di altitudine verso la sommità del colle, i portatori con Jin sulla barella, e io continuo a chiedermi come possano farlo, quando io a malapena riesco a portare su me stesso, quasi calpestando la mia lingua. Mi ferisco entrambi gli stinchi, raschiando contro le rocce taglienti di cui e’ pieno il percorso, mentre rischio ciò che non si dovrebbe rischiare per stare al passo con il ritmo dei colombiani. Il mio ginocchietto scassato e il suo nuovo legamento crociato reggono, e io invio un silenzioso ringraziamento al mio chirurgo a Roma. Diverse volte penso che sarò io a morire, non Jin, dato che il cuore sta minacciando di esplodere in qualsiasi momento. Desidero che i Tayrona avessero costruito la loro capitale ai piedi di questa collina, accanto al fiume, ma tanto so che devo comunque tenere il passo, perché  i soldati non parlano una parola d’inglese e mi chiedono di comunicare con la chica cinese. Vogliono sapere come si sente, vogliono che la tenga sveglia, che sia consapevole che c’e’ gente che si sta occupando di lei, che tutto andrà per il meglio.
Finalmente arriviamo in cima, un altopiano coperto di giungla ma con terrazze ripulite dalla vegetazione e lastricate in pietra. In queste radure un tempo sorgevano le abitazioni in legno dei Tayrona, quella più ampia destinata ad ospitare l’alloggio del capo. Qui è dove l’elicottero atterrerà, ma atterrerà veramente?
Purtroppo oggi la fortuna ci ha definitivamente abbandonato, come si scoprirà in seguito.

Fine della Quinta Parte

(Continua)

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PARTE 2
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PARTE 4
PARTE 6
PARTE 7
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Il Cammino della Citta’ Perduta – Parte 1

Il Cammino della Citta' Perduta

Il Cammino della Città Perduta

Meglio partire spingendo a tutta. Quale miglior inizio di una serie sul viaggio che il miglior travel che ho mai fatto? Gennaio 2010, un anno appena da un’operazione al crociato anteriore e con pervicacia al limite del masochismo mi cimento con quella che per molti neo-soldati israeliani e’ una dura prova di iniziazione prima di entrare in servizio nei territori occupati in Palestina

di SIMONE CHIERCHINI

Sto parlando del Camino de la Ciudad Perdida, il Cammino della Citta’ Perduta, un’esilarante massacro di 6 giorni in immersione totale nella giungla colombiana,  all’interno del massiccio della Sierra Nevada de Santa Marta, un enorme massiccio roccioso delle dimensioni del Veneto che si affaccia sul meraviglioso Atlantico della Colombia.
Durante questi 6 giorni di giungla colombiana ne ho viste e sentite di tutti i colori, sia intorno a me che dentro di me. Le mie esperienze durante The Lost City Trek vi terranno compagnia per buona parte del mese di Dicembre.
Oggi partiamo con un po’ di storia e geografia. Cerchiamo di capire dove siamo e cosa capita da quelle parti e inquadriamo El Camino della Ciudad Perdida (spagnolo per Lost City) nel suo mondo.
La Citta’ Perduta è il sito archeologico di un’antica città nella Sierra Nevada di Santa Marta, in Colombia, fondata intorno al X sec dC, ossia oltre 5 secoli prima della peruviana Machu Picchu,  cui buona parte dei viaggiatori a torto o a ragione attribuisce il titolo di citta’ perduta. Il sito e’ noto come Buritaca, ma i nativi americani chiamano le rovine della citta’ nella giungla Teyuna.  I Kogi e gli Aruachi che abitano a tuttora la zona raccontano che Teyuna fosse il cuore di una grande e potente citta’ ragnatela, un centro politico ed economico abitato da diverse migliaia di indigeni Tayrona, arroccato su serie di 169 terrazze scavate nella montagna fino ad un’altezza di 1300 metri. Una rete di strade pavimentate in pietra e varie piazzette circolari e un labirinto di scale collegava le varie terrazze scavate nella roccia, ma alla citta’ era possibile accedere solamente attraverso una ripida ascesa su circa 1.500 gradini di pietra attraverso una fitta giungla.
La Ciudad Perdida e’ stata abbandonata ed e’ divenuta tale ai tempi dell’invasione e conquista della zona da parte degli Spagnoli nel XVI sec. L’arrivo degli spagnoli ha prima messo in crisi l’economia della comunita’ Tayrona, bloccando la rotta commerciale con la costa, poi demograficamente, con il rapido diffondersi di nuove e letali malattie, come sifilide e vaiolo, per i quali gli indigeni erano sprovvisti di anticorpi. Nel breve volgere di qualche decennio la civilta’ che era fiorita sulla montagne di Santa Marta venne completamente spazzata via e dimenticata, mentre la giungla ne inghiottiva e iniziava a digerire i prodotti, obliterando abitazioni, strade e ricordi.

I Kogi hanno sempre segretamente visitato le rovine nella giungla

Anche se ufficialmente Ciudad Perdida è stata riscoperta nel 1972 da un gruppo di saccheggiatori di tesori locale,  i discendenti degli antichi abitanti, le odierne tribù locali degli Aruachi e dei Kogi, dichiarano di aver regolarmente visitato le rovine nella giungla prima che queste fossero riscoperte, ma di aver mantenuto il segreto per preservarne l’esistenza. Fatto sta che nel 1972 un tal Florentino Sepulveda e i suoi due figli, la cui professione principale era saccheggiatore di tesori, nel loro girovagare alla ricerca di manufatti preziosi si imbatterono in una serie di gradini in pietra che salivano sulla montagna e li seguirono fino alla cima, dove con loro enorme meraviglia trovarono una città abbandonata.  Da quel giorno inizio’ una guerra fra bande di saccheggiatori rivali che si contendevano gli oggetti in oro e ceramica che ancora arricchivano le rovine, al punto che il primo soprannome moderno di Teyuna divenne Infierno Verde.
Le autorità governative colombiane intervenirono per normalizzare la situazione e tentare una qualche sorta di protezione delle rovine della Ciudad Perdida a partire dal 1975, appena in tempo per vedere la zona coinvolta nella guerra civile che a tuttora insanguina la Colombia. Il 15 settembre 2003 il gruppo di guerriglia para-militare ELN (Esercito Nazionale di Liberazione) rapi’ 8 turisti stranieri che stavano effettuando il trek nella giungla verso la Ciudad Perdida. Gli ostaggi vennero liberati illesi tre mesi dopo, ma per tre anni il cammino verso la citta’ perduta usci’ dagli itinerari del turismo estremo. Dal 2008 l’esercito colombiano ha ripreso il controllo della zona e pattuglia attivamente l’area dalla piccola base in cima alla Ciudad Perdida, che ora è considerata perfettamente sicura per i trekkers.
Dal prossimo articolo entrero’ nel vivo del nostro viaggio di 6 giorni nella giungla, dove il fisico combatte con la fatica, la calura e l’altura su un terreno accidentato che rende l’andare una continua conquista, ma gli occhi e la mente volano e si espandono per le meraviglie del paese. Oltre a giungla, attraversamenti di fiume e ascese di montagna, incontri con gli indigeni Kogi, bevute di rhum e partite a scacchi a lume di candela e ululato di scimmia, leggerete del nostro imbatterci nel laboratorio dei locali narcotrafficanti di cocaina, dell’attacco di un serpente velenoso ad un compagno di viaggio e della sua odissea verso l’antidoto e la salvezza, e, infine della conquista meritata della cima della Ciudad Perdida.

Fine della Prima Parte

(Continua)

PARTE 2
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The Lost City Trek – Part 2

The path within the Colombian jungle

Ready and eager to start the 6-day jungle trek to the Lost City in Santa Marta Colombia?
Follow me in the forest, sweating and panting all the way…

di SIMONE CHIERCHINI

Day 1 of the Lost City Trek starts with meeting all the gang at the hostel in Santa Marta. A monster Land Cruiser is being loaded outside, among the indifference of the locals. The roof rack is full of boxes, sacks and backpacks. When all is done, 10 travellers reunite at the call of Castro, our guide for the trek. Out of these 10, 3 are girls. Nationalities vary from English to Australian, Chinese, American, German and Italian.

At 10 we leave Santa Marta and take the road leading north. This road goes through the “wrong” side of Santa Marta, which extends in a bidonville siding the main road for many miles.

Poverty and rubbish dumping go side by side. People live, walk, do business, play above and among a continuous stream of trash, a carpet of plastic and various rubble which accompanies their every single step. Buildings are one story, at best made of bricks, most of the time no more than shacks of corrugated iron and plywood. As the road leads us further away from Santa Marta, the vegetation starts to reclaim its place, slowly but constantly.

We are packed tight in the back of the jeep, feeling awkward for  the excessive physical contact, that comes way to early in the trip, when friendship hasn’t been stroked yet. Every few kilometres there are road blocks of different sort: police, army, road police, all looking tough but at the same time shielding a warm smile to the travellers. We don’t get stopped or searched and the going goes.

After 45 km on a paved road we leave the main thoroughfare and pick an unpaved road in the direction of the mountains. From there it’s going to be 16 km of full body massage, including guts, ribs and soul on a road that is actually more a donkey track, deeply dug in by the massive recurrent rains. The jeep bumps and jumps its way upwards in the direction of the village of El Mamey, trying to skip the gorges that line the track without ending up at the bottom of the valley, some 100 metres below.

El Mamey, the starting point

Once we reach El Mamey, a village of 15 houses that boasts a restaurant, we finally get out of the Land Cruiser and try to reacquire human shape, not an easy feat. This is the end of the track, where jeeps have to make way to donkeys, which in the meantime have been duly loaded for us.

While the travellers move under the veranda of the restaurant to get away from the heat, a bunch of villagers play tejo, a typical Colombian game where heavy iron bowls are thrown aiming to hit a gun powder patch positioned on a clay bed 15 metres away. Music blares out of from the hi-fi stereo of the jeep so that Colombian salsa gets mixed with the shouts of the players and the gun powder bangs triggered by the winning throws.

While all this goes on, lunch is served, consisting of pasadillas, spicy fried triangles of corn filled with meat, plus big sandwiches ham and cheese on a bed of salad and tomatoes. Soon the food is destroyed by the hungry gang and the time to start the trek comes.

We start with an easy first hour, the ground is level, the heat bearable. The landscape shows the hand of men. Here the local campesinos cut down a good deal of the forest to obtain farming land, so the jungle is at best patchy. We are at about 500 metres above sea level and we are surrounded by rolling hills covered in trees. Butterflies move around in bunches, while high in the sky the chacos, a variety of Colombian vultures, circulate in the air, never tired of looking for fresh food.

Even though the going is an easy one, the trekkers are already completely drenched in sweat by the time they reach a little river that runs down from the mountain under the cover of the tree canopy. Castro suggests a swim in a natural pool and quickly a few are promptly getting rid of their sweaty clothes to put on a swim suit. Soon everybody dives jumping from a rock, screaming with pleasure at the contact with the lovely cool water. Swimming in the crystal clear waters of the river is paradise. Little fish touch my body, as they are interested in making friends with the visitor from abroad. When one of the Australian dudes dives forgetting his mouth open, he manages to swallow one…

After a while we get dressed and pick our path again. The going is to get very tough, all of a sudden.

Come back soon to read how we survived our first day in the jungle.

End of Part 1

(To be continued)

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